Grey Areas in Peer Rental Insurance Begin to Clarify

Les polices d’assurance actuelles sont-elles au pas avec les temps – en particulier, avec l’autopartage en peer-to-peer, de plus en plus populaire?

 

Liz Fong-Jones joined car sharing program Relay Rides because her car was sitting parked most of the time. An environmentally-minded M.I.T student and one-time Google employee, she saw that by renting it out, she could maximize the car’s use and potentially lessen the number of cars on the road. What she didn’t see was that she was about to become the subject of a debate about insurance and liability in the sharing economy. The man who rented Fong-Jones’s car was found at fault in an accident in which he was killed and four people in the other car were seriously injured. Insurance claims may exceed Relay Rides’ million dollar policy.

Commercial use of a personal vehicle is generally not covered by basic auto insurance and in most places, companies reserve the right to cancel or non-renew customers who rent their vehicles out. California, Washington and Oregon have all passed legislation that specifically prohibits insurance companies from canceling insurance policies and takes liability off of car owners who are car sharing. In states where no legislation has been passed, liability enters a grey area if insurance doesn’t cover car sharing and a claim exceeds the car sharing company’s insurance.

Shelby Clark, CEO and chief community officer of Relay Rides feels that an accident in a car sharing vehicle would be treated like an accident in any other vehicle; that liability would rest on who was at fault. In such a case, when damages exceed coverage, one of two things happens: there’s a settlement for the insurance limit or else they go after the person at fault’s estate, which may result in the claim going unpaid or the creation of a payment plan.

Using a personal car for commercial purposes is nothing new in the insurance world. Pizza delivery businesses and real estate agents do it all the time – the individuals or businesses simply add additional coverage to their policy. What is new is the idea of people renting out their vehicles. Insurance companies don’t prohibit you from renting your vehicle, they just don’t cover it, and they reserve the right to cancel or non-renew insurance policies if a personal vehicle is being rented out.

There is no independent data being collected on this right now, but according to Clark, insurance companies are not canceling or non-renewing policies of customer who rent their personal cars out.

“People are already using their cars for commercial purposes and they’re not canceling insurance policies, mainly because it’s for a risk that they don’t cover,” he says. “Why would you turn away paying customers over a risk that you don’t have exposure to? An insurance company has the right to cancel your insurance policy if you rent out your car, but we think it’s very unlikely that that would happen.”

[…] the insurance arrangement for peer-to-peer car sharing in the U.S. could be much better.

“I think other countries are doing an awesome job working with insurance companies and offering insurance in a much better way than in America,” says Kohli. “In Australia and Europe, are the ones who are providing insurance on behalf of the insurance company. If the car owner wants to rent their vehicle out, they have to buy insurance from the car sharing company on behalf of the insurance company, at a higher price. This way,” he continues, “the insurance companies are more liable to participate because now they’re getting all these cars shifting to their company and they’re getting the higher cost. That is a really good model.”

 

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Francesca Musiani

Chercheuse postdoctorale, MINES ParisTech Yahoo! Fellow in Residence, Georgetown University

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De Boston à Paris, l’ « autopartage peer-to-peer »

La meilleure application « sociale et locale » aux App Awards 2012? Il s’agit de la « porte d’entrée » à Buzzcar, système d’autopartage (ou car sharing) distribué fondé en 2011 à Paris par l’Américaine Robin Chase. Si SETI@home, le pionnier des applications de calcul distribué, mettait à profit les cycles processeur et la capacité de calcul non utilisée des ordinateurs participants, Buzzcar propose de mettre à profit les voitures des appartenants à la communauté aux moments où elles ne sont pas utilisées.

L’idée centrale de Buzzcar est, comme les services de partage de voitures traditionnels, de proposer à ses membres de louer des voitures à l’heure ou à la journée, et donc de payer selon l’usage. Par ailleurs, les ressources du système ne sont pas des voitures spécifiquement achetées par l’entreprise et destinées à la location de la part des clients, mais les voitures des clients elles-mêmes, mises à disposition quand ils le souhaitent. L’originalité du système tiendrait à un mélange de facteurs environnementaux (pas d’ajout de nouveaux véhicules sur la route, pas d’émission de CO2 à la production, et pas de places de parking supplémentaires), d’amélioration de choix (plus de variété, d’accessibilité et de proximité possibles si suffisamment de voitures et d’utilisateurs participent au programme), et surtout, de contrôle de l’utilisateur (il n’est pas nécessaire d’attendre qu’une entreprise de location de voitures s’installe dans sa ville, mais le service d’autopartage peut être créé en inscrivant sa voiture à Buzzcar et en invitant ses amis à rejoindre la communauté).

Pourquoi la France? Robin Chase – déjà PDG de la startup de ride-sharing GoLoco, basée à cambridge, Massachusetts – considère que le marché européen est beaucoup plus « prêt » pour des modifications radicales dans le système de transport que les Etats-Unis. Buzzcar est censée être un mélange des efforts précédents de l’entrepreneure américaine, Zipcar – un système de location « by the hour » de voitures distribuées dans nombre de stations autour de la ville – et GoLoco – un service où les personnes paient pour être transportés par d’autres voitures dans le réseau, dont les conducteurs perçoivent une rémunération monétaire. Buzzcar est une start-up construite sur l’utilisation des « idle cars » de certains utilisateurs par d’autres utilisateurs – sur la base d’un système de rémunération et compensation similaire. Robin Chase décrit son service ainsi:

“It’s peer-to-peer car-sharing. We’re leveraging excess capacity of individuals and giving them a platform for participation,”

Selon elle, le monde n’était pas encore prêt à exploiter pleinement l’autopartage, mais beaucoup de choses sont arrivées au cours des années plus récentes pour le rendre plus faisable (et profitable). La technologie des smartphones rend possible et quasi-instantanée toute opération de réservation – y compris d’une voiture. Robin Chase a donc dédié une attention spéciale à la facilité de téléchargement et d’usage de l’application Buzzcar, pour minimiser les barrières à l’entrée – réelles ou perçue – pour les utilisateurs. L’essor des réseaux sociaux et des services Web a favorisé la culture du partage et de l’échange d’information, non seulement entre amis, mais aussi entre personnes qui ne se connaissent pas. Si les deux tendances ne manquent pas de susciter des interrogations concernant la vie  privéee des utilisateurs, il est indéniable que le car sharing distribué soit en train de prendre de l’aile grâce à cette double dynamique, comme montre le développement du « cousin » de Buzzcar, l’anglais RelayRides, et nombre d’autres projets semblables.

Le marché européen, selon Robin Chase, est bien plus propice que les Etats-Unis à ces nouveaux avancements dans l’autopartage, pour des raisons qui ont trait, en tout premier lieu, à la motivation des usagers. Elle remarque:

“For car owners, the market is people who are looking to save some money on their car […] The cost of owning and operating a car in Europe is maybe 20 percent higher than in the U.S. So therefore I have more motivated owners. If we look at the drivers, the market is people who can be car independent, very much like Zipcar. Out of any 100 people, there’s a higher percentage of those kind of people in France than there are in the U.S.”

La preuve la plus marquante de cette culture du distribué et du partage serait le système Vélib’ et son « successeur » pour les voitures, Autolib’. Robin Chase conclut:

“I want Buzzcar to be here and be part of that ongoing national conversation […] The idea of Buzzcar is the power of many. The company will provide a network of different kinds of cars in different locations to be used by different people in a wide variety of ways. And allowing people to get the car they want, where and when they want it, and to pay only when they use it, will change the way people think about cars.”

Francesca Musiani

Chercheuse postdoctorale, MINES ParisTech Yahoo! Fellow in Residence, Georgetown University

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